RemoveDEBRIS, el satélite que recogerá la basura espacial ya está en camino

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Probará capturar y eliminar las piezas que orbitan la Tierra

Un grupo de ingenieros europeos está a punto de ir a pescar en el espacio. Su objetivo: la chatarra espacial.

SpaceX lanzó el lunes la nave espacial Dragon, que, si todo va según lo previsto, llegará a la Estación Espacial Internacional este miércoles. Entre la carga va el RemoveDEBRIS, un dispositivo que intentará capturar y destruir algunos de los desechos que orbitan alrededor del planeta.

La NASA actualmente estima que hay más de 500.000 piezas de chatarra en órbita, todas viajando lo suficientemente rápido como para dañar seriamente cualquier nave o satélite. Y aunque los científicos han propuesto muchas soluciones creativas para eliminar los desechos peligrosos, ninguno ha sido probado en el espacio.

Creado por científicos en el Centro Espacial de la Universidad de Surrey en el Reino Unido, el RemoveDEBRIS primero será trasladado a la esclusa de aire del laboratorio japonés Kibo y luego será transferido al espacio a través de un brazo robótico. Cuando se libere, el RemoveDEBRIS será el satélite más grande jamás lanzado desde la EEI.

Una vez en el espacio, el RemoveDEBRIS ejecutará tres pruebas: intentará atrapar una pieza ficticia de restos (imitada por un satélite inflable en miniatura llamado CubeSat) usando una red, hacer un seguimiento de otro CubeSat usando láseres de primer plano y tecnología de navegación y disparar un arpón hacia el objetivo de prueba.

Guglielmo Aglietti, investigador principal de RemoveDEBRIS, dijo a Spaceflight Now que el objetivo principal de la misión es mostrar que la limpieza de los desechos espaciales puede ser relativamente asequible.

“Al final del día, todo se reduce a la financiación”, dijo Aglietti. “Todos estamos de acuerdo, en el sector espacial, en que es una buena idea comenzar a eliminar los pedazos más grandes de desechos … Si el costo de hacerlo es exorbitante, entonces las personas preferirán correr el riesgo de que su nuevo satélite sea golpeado por un pedazo de basura”, agregó.

Al final de su misión, el RemoveDEBRIS ejecutará una prueba final: abrir una vela expandible para generar arrastre, tirarse a la atmósfera y arder allí. Eso sucederá 18 meses después del inicio del experimento.